De Canadá a Brasil, un año de grandes accidentes mineros en América


2015-12-10  | 
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Entre agosto de 2014 y noviembre de 2015, a lo largo de América han ocurrido cuatro desastres mineros que han causado desplazamientos forzosos de población, degradación ambiental, afectaciones graves a la salud e incluso la muerte de personas.

El principal argumento esgrimido por las empresas mineras ha sido que estos eventos han sido accidentes, desastres naturales o fallos técnicos de las construcciones. Se asume que son eventos fortuitos e inevitables y por tanto que no son responsabilidad de las empresas o sus dueños.

En todos los casos se repite el mismo patrón: leyes laxas1, escasas inspecciones2, altas ganancias de las empresas, donaciones a gobiernos3, incremento de la producción y multas pequeñas por incumplir las normativas. A las mineras les conviene violar la ley y pagar multas (si es que las autoridades ambientales se dan cuenta de las irregularidades) antes que invertir dinero en cumplir las normas de protección ambiental.

El peor desastre minero ambiental en Canadá

El 4 de agosto del 2014 un represo de la mina Mount Polley, propiedad de la empresa Imperial Metals Ltd., se rompió derramando más de 17 millones metros cúbicos de agua y 8 millones metros cúbicos de relaves mineros en el lago Polley. Como consecuencia fue suspendido el suministro de agua potable en varias poblaciones de la Columbia Británica4.

Image from Cariboo Regional District's YouTube channel

Derrame de Mount Polley / Imagen del Cariboo Regional District’s YouTube channel

“La represa era un arma cargada ya que su diseño era incorrecto”, reconoció el Ministro de Minas William Bennett después de la investigación realizada por el Ministerio de Medio Ambiente. En la investigación se reconoce que la estructura de la presa colapsó porque estaba construida en un terreno peligroso para este tipo de construcción5. En la investigación realizada por el Ministerio de Medio Ambiente también se afirma que, después de la construcción de la presa en 1997, casi todos los años los operadores le agregaban más altura para poder captar la mayor cantidad de relaves producidos, lo que iba tornando cada vez más débil los cimientos inestables por el terreno lodoso6.

El representante de la empresa Imperial Metals alegó que no pudo prevenir el desastre ya que la “construcción de nuestros depósitos de relaves mineros estuvieron siempre en cumplimiento con las normas de calidad y seguridad”7. Quien llevó adelante esta tarea fue la empresa Knight Piésold Ltd.8 que desde febrero de 2011 ya no cumplía con el control de calidad y seguridad. En el comunicado que Knight Piésold lanzó después del derrame se destaca que el diseño original estaba preparado para albergar un volumen de líquidos mucho menor que el que fuera reportado al momento del derrame y reconoce modificaciones significativas en la ingeniería y el diseño del proyecto posteriores a su salida por lo que “dicho depósito de relaves mineros ya no podía considerarse como un diseño de Knight Piésold Ltd.”9 y hace responsable a Imperial Metals del desastre ocurrido.

Imperial es una empresa minera canadiense de exploración, desarrollo y operación. Su principal negocio es en metales preciosos y la mayoría de sus operaciones están localizadas en la Columbia Británica en Canadá10. Los ingresos de la compañía del último año se calculan en un total de 131 millones de dólares canadienses11. En su página web12 se pueden observar los múltiples compromisos que la empresa ha asumido en materia de responsabilidad con la comunidad, con los pueblos originarios, el medio ambiente y la seguridad.

La mayor tragedia ambiental en la historia de México

El 6 de agosto de 2014 se derramaron 40 mil metros cúbicos de sulfato de cobre (CuSO4) acidulado en el Arroyo Tinajas, afluente del Río Bacánuchi, que a su vez desemboca en el Río Sonora. El derrame provenía de las instalaciones de la empresa Buenavista del Cobre, S.A. de C.V., subsidiaria de Grupo México13.

Río Sonora / Imagen de la KPBS

Río Sonora / Imagen de la KPBS

La versión de la empresa fue que el derrame lo causó el exceso de lluvia14. Sin embargo, esta versión fue desmentida por las autoridades. A través de solicitudes de información15 se descubrió que la Procuraduría Federal de Protección al Ambiente (PROFEPA) determinó que la principal causa del derrame fue que Buenavista del Cobre operaba sin cumplir con las especificaciones técnicas a las que se encuentra obligada según la normatividad ambiental aplicable16.

La solución de sulfato de cobre acidulado recorrió más de 250 kilómetros a lo largo del lecho del Río Sonora, dejando sin el abasto de agua potable ni para riego a más de 22 mil personas, habitantes de los siete municipios que conforman la cuenca del Río Sonora: Arizpe, Banámichi, San Felipe de Jesús, Huépac, Aconchi, Baviácora y Ures. Hasta agosto del 2015 la autoridad sanitaria mexicana ha reconocido que hay 360 personas afectadas en su salud por este derrame17.

Grupo México es un corporativo multinacional dedicado principalmente a la extracción de minerales, la administración de concesiones ferroviarias y la industria de la construcción, y tiene presencia en Estados Unidos, Perú, México y varios otros países. Es propiedad de Germán Larrea Mota Velasco, la segunda persona más rica del país según el listado de Forbes de 201518.

Buenavista del Cobre, S.A. de C.V. es la cuarta mina de cobre más grande del mundo en términos de producción y uno de los negocios más redituables para Grupo México. El grupo invertirá 3 mil 400 millones de dólares en Buenavista del Cobre, puesto que como parte de sus planes de negocio se ha propuesto convertir a la mina en la tercera más grande del mundo y aumentar 180% su capacidad de producción de cobre a 505 mil toneladas por año19. Por las irregularidades que ocasionaron el derrame la PROFEPA ha impuesto una multa de 23 millones de pesos a la empresa, la cual representa 0.00016% de las ventas anuales de 2014 de Grupo México.

Minera y gobierno minimizan un grave derrame de arsénico en Argentina

El 13 de septiembre de 2015 por un mensaje de WhatsApp, difundido presumiblemente por trabajadores de la mina Veladero, se advirtió a la población de Jáchal que no bebiera agua de la red porque había habido un derrame de solución cianurada en la mina. El digital Unidiversidad reportó que “esa noche, unas 300 personas se reunieron frente a las puertas del municipio de Jáchal para pedir respuestas oficiales ante el rumor de las redes. El intendente Jorge Barifusa aseguraba que el Río Jáchal, que pasa por el interior de la mina, no había sido contaminado20“.

Mina Veladero / laseptima.info

Mina Veladero / laseptima.info

La empresa intentó minimizar el derrame21 y funcionarios gubernamentales de la provincia de San Juan hicieron declaraciones en la misma linea22. Sin embargo, días después el juez que atiende el caso, Pablo Oritja, informó que según los peritajes y la información de la empresa se habrían derramado un millón de litros de solución y ésta sí habría llegado a otro de los ríos que también pasan por las instalaciones mineras. “Me ha llegado ayer la cuantificación de parte de la empresa de la estimación de la cantidad de líquido. Es aproximadamente 1000 metros cúbicos. Se están haciendo una serie de pericias y se está muestreando el río a lo largo de la cuenca de lo que sería el río Blanco para determinar si hay daño ambiental y el grado de daño que ha producido. Si hablamos de contaminación como el vertido de una sustancia peligrosa podemos decir que sí porque está constatado”23.

Barrick es la primera productora de oro a nivel mundial con un total de producción de 194 toneladas de oro en 201424. La empresa tiene operaciones mineras en Argentina, Australia, Canadá, Chile, República Dominicana, Papua Nueva Guinea, Perú, Arabia Saudita, EEUU y Zambia. Más del 75% de la producción de oro de la compañía proviene de la región americana. Los ingresos totales de la compañía para 2014 fueron de 10.2 mil millones de dólares25.

La investigación sobre el derrame de Barrick continúa y por ahora no hay penas ni multas para los responsables del derrame en el Río Blanco en la provincia de San Juan. Entre 201326 y 201427 la mina incrementó su producción un 11.36%.

Un tsunami de lodo y desechos minerales arrasa comunidades en Brasil

El 5 de noviembre de 2015 se rompieron dos diques de contención de relaves mineros de la mina Samarco (propiedad de la brasileña Vale y la anglo-australiana BHP Billiton) en la localidad de Bento Rodríguez, en el estado de Minas Gerais en Brasil. La comunidad anexa quedó totalmente soterrada. A la fecha el gobierno habla de 12 personas muertas y otras tantas desaparecidas, y los habitantes locales afirman que hay 120 personas muertas y unas 200 desaparecidas.

Paracatu de Baixo, el segundo distrito más afectado por el derrame de Samarco / Imagen de  Halley Oliveira

Paracatu de Baixo, el segundo distrito más afectado por el derrame de Samarco / Imagen de
Halley Oliveira

El tsunami de barro (55 millones metros cúbicos de lodo y desechos de mineral de hierro) arrasó el pueblo causando la muerte de 12 personas y la desaparición de otras 12, y el material alcanzó la cuenca del Río Doce28 y recientemente29 comenzó a desembocar en el océano Atlántico. La tragedia ha comprometido el abastecimiento de agua de unas 280,000 personas y generó preocupación por el impacto que pueda tener en el océano30.

La compañía ha tratado de minimizar el impacto ambiental que esto podría causar en el océano argumentando que no había elementos químicos que pudieran afectar a la salud en los lodos mineros que se tiraron31. Los estudios realizados por el Servicio de Agua y Alcantarillado de Valadares muestran que en el tsunami de barro había una concentración de hierro superaban en más de un 1,366,666% más de lo permitido, los niveles de manganeso superaban en 118,000% el límite y el aluminio estaba en una concentración 645,000% mayor que lo permitido para la distribución de agua potable32.

Fundada en 1977 Samarco es una empresa minera brasileña controlada en partes iguales por BHP Billiton Ltda y Vale S.A. BHP Billiton es una empresa anglo-australiana considerada la minera más grande del mundo33 con ingresos totales el último año de 56,762 millones de dólares34. Vale es la empresa productora de hierro más grande del mundo35 y el último año ha obtenido 1,428 millones de dólares en ingresos netos36.

Samarco figura en el décimo puesto de las mayores exportadoras de Brasil y tiene capacidad para producir anualmente unas 30.5 millones de toneladas de hierro37. La minera recibió una inversión de más de 6,000 millones de reales entre 2012 y 2015 para aumentar la producción de la mina en Mariana en un 37%. En consecuencia a este incremento de producción el volumen de los relaves (desechos que conforman el tsunami) aumentó cerca de 3 millones de toneladas38.

Samarco dice que no puede saber cuáles han sido las causas de lo ocurrido ni el número de víctimas pero que está dando atención y se hará responsable de la remediación de los daños ambientales39. Desgraciadamente, mientras gobiernos no obliguen a remediciones totales y las multas no afecten significativamente a la cuenta de resultados, estos “accidentes” seguirán sucediendo.

  1. PODER, “Las empresas detrás de la laxa norma de calidad de agua”, Rindecuentas.org, 1 de octubre de 2015, https://www.rindecuentas.org/uncategorized/2015/10/01/las-empresas-detras-de-la-laxa-norma-de-calidad-de-agua/
  2. PODER, “Análisis de incumplimientos de la normatividad ambiental por parte de Buenavista del Cobre, S.A. de C.V.”
  3. Oliveira, Renata, “Deputados que receberam doações da Vale-Samarco integram comissão encarregada de fiscalizar tragédia”, Século Diário, 10 de noviembre de 2015, http://seculodiario.com.br/25772/8/deputados-que-receberam-doacoes-da-samarco-fazem-parte-de-comissao
  4. Ministry of Environment, “Mount Polley Mine Tailings Pond Breach – Spill Incidents – Spills & Environmental Emergencies”, accedido 10 de noviembre de 2015, http://www.env.gov.bc.ca/eemp/incidents/2014/mount-polley/.Ministry of Environment
  5. Hunter, Justine y Mark Hume, “Design failure caused Mount Polley tailings breach, expert panel concludes”, The Globe and Mail, accedido 19 de julio de 2015, http://www.theglobeandmail.com/news/british-columbia/design-failure-caused-mount-polley-tailings-breach-expert-panel-concludes/article22719967/
  6. Ibid.
  7. Ibid.
  8. Disponible en http://www.knightpiesold.com/en/assets//File/VA11-00298_Complete.pdf
  9. Knight Piésold Engineering Ltd., “Statement by Knight Piésold Ltd. regarding the Mount Polley Mining Incident”, 8 de agosto de 2014, http://www.knightpiesold.com/en/index.cfm/news/statement-by-knight-piesold-ltd-regarding-the-mount-polley-mining-incident/ archive.org.
  10. Imperial Metals Corp., “Imperial Metals Corporation – Our Company – Mon. Nov 23, 2015”, accedido 23 de noviembre de 2015, http://www.imperialmetals.com/s/OurCompany.asparchive.org.
  11. Imperial Metals Corp., “Imperial Metals Corporation 2014 Annual Report” (SEDAR), 6, consultado 24 de noviembre de 2015, www.sedar.com.
  12. http://www.imperialmetals.com/s/Home.asp.
  13. SEMARNAT, “Derrame de sulfato de cobre en el Río Bacánuchi (afluente del Río Sonora)”, agosto de 2014, www.fideicomisoriosonora.gob.mx/docs/DPpresentacion_conferencia_derrame.pdf.
  14. PODER, “Dossier de prensa: Ante la omisión de las autoridades federales y la empresa Grupo México, Comités de Cuenca del Río Sonora presentan 5 amparos”, 4 de agosto de 2015, 2, http://projectpoder.org/es/2015/08/conferencia-de-prensa-a-un-ano-del-derrame-en-el-rio-sonora.
  15. Solicitudes de Acceso a la Información Pública con números de folio 1613100023215 y 1613100023315.
  16. PODER, “Análisis de incumplimientos de la normatividad ambiental por parte de Buenavista del Cobre, S.A. de C.V.”, 18 de septiembre de 2015, http://projectpoder.org/wp-content/uploads/2015/09/An%C3%A1lisis-de-incumplimientos-de-la-normatividad-ambiental-por-parte-de-BDC.pdf.
  17. Gobierno de la República, “Balance de las acciones del Gobierno de la República en el Río Sonora”, agosto de 2015, http://www.cofepris.gob.mx/Documents/NotasPrincipales/04082015_2.pdf.
  18. http://www.forbes.com/profile/german-larrea-mota-velasco/.
  19. Soqui González, Luis Alonso, “Memorias 1er Congreso Nacional de Tecnologías y Ciencias Ambientales. – 681.pdf”, Gobierno, Sistema Nodal Sinaloa, (2012), http://sistemanodalsinaloa.gob.mx/archivoscomprobatorios/_14_resumeneventoscientificos/681.pdf; Bracamonte Díaz, Daniel, Ruth Pacheco Sánchez y Jesús Canedo Quiroz, “Proyecto Ampliación Lixiviación, Complejo Minero Buenavista del Cobre, Grupo México”, en AIMMGM XXX Convención Acta de Sesiones (2013), 623–30, http://www.geomin.com.mx/acta30Conv/Cap3_Aimmgm30ConvActaSes.pdf; Ramírez Verdugo, Brenda Patricia, “Importancia y crecimiento de plantas Quebalix’s dentro del proyecto Gran Visión de Buenavista del Cobre”, en AIMMGM XXX Convención Acta de Sesiones (2013), 544–51, http://www.geomin.com.mx/acta30Conv/Cap2B_Aimmgm30ConvActaSes.pdf.
  20. Balter, Camila, “Cronología de la fuga de cianuro”, Unidiversidad, 21 de septiembre de 2015, http://www.unidiversidad.com.ar/que-paso-en-veladero.
  21. Barrick Argentina, “Barrick – Incidente sin consecuencias en Veladero”, 14 de septiembre de 2015, http://barricklatam.com/barrick/noticias/comunicados/incidente-sin-consecuencias-en-veladero/2015-09-15/212325.html archive.org.
  22. Balter, Camila, “Cronología de la fuga de cianuro”.
  23. Diario Huarpe, “Derrame en Veladero: estiman que la fuga fue de un millón de litros”, 23 de septiembre de 2015, http://www.diariohuarpe.com/actualidad/politica/derrame-en-veladero-estiman-que-la-fuga-fue-de-un-millon-del-litros/.
  24. Thomson Reuters, “GMFS Gold Survey 2015” (2015), 44.
  25. Barrick Gold Corporation, “Annual report pursuant to section 13(a) or 15(d) of the Securities Exchange Act of 1934” (SEC), 13, consultado 24 de noviembre de 2015, www.sec.gov.
  26. Barrick Argentina, “Barrick – Veladero”, accedido 24 de noviembre de 2015, http://barricklatam.com/barrick/presencia/argentina/veladero/veladero/2014-05-14/154200.htmlarchive.org.
  27. Barrick Gold Corporation, “Barrick Gold Corporation – Operations – Argentina – Veladero”, consultado 24 de noviembre de 2015, http://www.barrick.com/operations/argentina/veladero/default.aspxarchive.org.
  28. Lissardy, Gerardo, “El río destruido por un ‘tsunami de barro’ en el corazón de Sudamérica llega al océano”, BBC Mundo, 22 de noviembre de 2015,http://www.bbc.com/mundo/noticias/2015/11/151120_brasil_desastre_ambiental_minero_rio_doce_gl.
  29. “‘El Río es dulce, Vale es amarga’: lodo tóxico derramado por minera de Brasil llega al Océano Atlántico”, Global Voices en Español, consultado 26 de noviembre de 2015, https://es.globalvoices.org/2015/11/26/el-rio-es-dulce-vale-es-amarga-lava-toxica-derramada-por-minera-de-brasil-llega-al-oceano-atlantico/.
  30. Lissardy, Gerardo, “El río destruido por un ‘tsunami de barro’ en el corazón de Sudamérica llega al océano”.
  31. Reuters, “Dozens Missing in BHP-Vale Mine Disaster in Brazil as Rescue Continues”, The Guardian, 7 de noviembre de 2015, sec. World News, http://www.theguardian.com/world/2015/nov/07/dozens-missing-in-bhp-vale-mine-disaster-in-brazil-as-rescue-continues.
  32. Menezes, Enzo, “Lama contaminada tem concentração de metais até 1.300.000% acima do normal – Notícias”, R7 Minas Gerais, 12 de noviembre de 2015, http://noticias.r7.com/minas-gerais/lama-contaminada-tem-concentracao-de-metais-ate-1300000-acima-do-normal-12112015.
  33. Reuters, “Dozens Missing in BHP-Vale Mine Disaster in Brazil as Rescue Continues”.
  34. BHP Billiton, “Annual Report” (SEC), 42, consultado 24 de noviembre de 2015, www.sec.gov.
  35. Vale, “Iron Ore and Pellets”, accedido 24 de noviembre de 2015, http://www.vale.com/brasil/EN/business/mining/iron-ore-pellets/Pages/default.aspx archive.org.
  36. Vale S.A., “Interim Financial Statements”, septiembre de 2015, 6, http://www.vale.com/EN/investors/information-market/financial-statements/FinancialStatementsDocs/itr_IFRS_USD_3T15i.pdf archive.org.
  37. Samarco Mineracao S.A., “Samarco Mineração”, accedido 24 de noviembre de 2015, http://www1.samarco.com/modules/system/viewPage.asp?P=1063&VID=default&SID=355284417984321&S=1&A=closeall&C=9566.
  38. Samarco, “Annual Sustainability Report”, 2015, 38, http://www1.samarco.com/uploads/y3z9ghz08kt6q.pdf.
  39. Lemos, Atila, Ricardo Vescovi diretor d Samarco fala da barragem, accedido 23 de noviembre de 2015, https://www.youtube.com/watch?v=yw-l0IePnDI&feature=youtu.be.

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